Text Ref:  Hickman, Ed. 538; Munz, Calif. Flora 1059; Munz, Flora So. Calif. 393.
Photo Ref:  June 3 83 # 6; Jan 4 Feb 84 # 8; Mar 2 85 # 10; Mar-April 95 # 9,10..
Identity: by R. De Ruff, confirmed by G. Marsh.
First Found: June 1983. Lat. 33° 37’ 07.9” N; Long 117° 54’ 18.9” W.  Castaway’s bluffs.
Computer Ref:  Plant Data 17.
Plant Specimen:  With Robert De Ruff plant specimens.
Last Edit: 9/6/10.
VASCULAR PLANTS OF UPPER NEWPORT BAY
Marah macrocarpus (E. Greene) 
E. Greene var. macrocarpus 
=Echinocystis macrocarpus
Cucurbitaceae

Gourd Family

Native

Chilicothe Vine 
Wild Cucumber  
Manroot
Plant Characteristics:  Climbing or trailing herb with annual stems arising from a large fusiform to 
subglobose perennial tuber; Stems 3-7 m. long, subglabrous to +/- pubescent; leaves suborbicular 5-10 cm. 
broad, +/- deeply 5-7 lobed, the lobes less than half the lf. length, acute to obtuse at apices, petioles 3-6 cm. 
long; male corollas 8-13 mm. in dia, white, the 5,6, or 7 lobes ovate, 3-12 mm. long; female 15-20 mm. in 
dia; fruit cylindrical, mostly 8-12 cm. long, 6-9 cm. in dia, beaked, densely spiny, the spines flattened, 5-30 
mm. long, 1-3 mm. wide at base; seeds oblong, somewhat flattened, 15-20 mm. long, 12-18 mm. wide, 11-
14 mm. thick, brown to tan.


Habitat: 
 Dry places, mostly below 3000 feet; Coastal Sage Scrub, Chaparral, S. Oak Wd; cismontane s. Calif, 
L. Calif.  Blooms Jan-April.  Var.
 macrocarpus is found on mainland  and var.  major  is found on the Channel 
Islands.  The species was first found on the Castaway’s bluffs where a nearby soil sample is fine sand with 
some coarser grains and not enough silt to form hard clods.  pH=6.2.  Nearby growth includes
 Opuntia 
littoralis, Artemisia californica, Lycium californicum and Encelia californicum. 

  

Name:  
Marah, an aboriginal name.  Munz, Flora So. Calif. 392.  Greek, makros, large and karphos, fruit.  
(Jaeger 47,147).     See below for a note on the name 
Marah that indicates the origin of the genus name is 
biblical rather than aboriginal.  The Latin word for bitter,
 amarus, may have come from the biblical reference.  
Sigg, Jake “Wild Cucumbers (Marah)”, (
California Native Plant Society, Orange County Chapter Newsletter
May/June 2002 p.5).  Mr. Sigg is a member of the Yerba Buena Chapter of the CNPS.


General Information: 
Common throughout the study area; very common on the Castaway's bluffs.   
Photographed on the Castaway's Bluffs and along Back Bay Dr. between Big Canyon and the old Salt Works 
dike.  (my comments).     The Indians of California used the seeds as food, the roots and seeds were used as a 
fish poison, red paint was made from the seeds and the roots were used as medicine.  (Heizer & Elsasser 247).  
   Seeds of
 Echinocystis spp. were roasted and eaten for kidney trouble by the Calif. Indians.  (Murphy 41).     
The Calif. Indians made necklaces of the seeds, polishing them by rubbing them along their oiled bodies.  It is 
said that Indian children used them as marbles.  There is nothing edible about this plant even though it is 
called cucumber.  The enormous root is intensely bitter and Marah refers to the bitter waters of that name in 
the Bible (Exodus 15:23).  (Dale 104).      The Indians used the stems for string.  (lecture by Charlotte Clarke, 
author of 
Useful and Edible Plants of California, April 1987.       The seeds have a very interesting method of 
germinating.  The two large radical leaves remain underground sending up the terminal shoots only.  They are 
so tender and succulent that they would be eaten forthwith if they showed themselves above the ground.  Oil 
expressed from the roasted seeds has been used by the Indians to promote growth of the hair.  (Parsons 28).   
   The  fibrous interior of the fruit was used as a luffa.  (Forgione, Mary. "Herbology class unearths smorgasbord 
of edible plants," 
Glendale Daily News, 7 May 1992, p. 10.        Luffa or loofah, 1. Any of a genus Luffa of Old 
World, tropical 
cucurbitaceous herbs.  2. The ovate or oblong fruit of this herb, fibrous within and often used to 
filter oil and grease from condensed steam, as well as for cleaning and scrubbing.)  (
Funk & Wagnalls New 
Comprehensive International Dictionary of the English Language
. 1978 p.751).        Delfina Cuero, a Southern 
Diegueno or Kumeyaay Indian made the following comments  about Marah macrocarpus in her autobiography: 
"We ground the black seeds, mixed them with water and used the black as makeup.  As medicine, we boiled 
the leaves to use on hemorrhoids."  (Shipek 93).      Indians used the crushed pieces of green roots in streams 
to stupify fish.  Mexicans used the root for tanning.  (Sweet 8).      A specimen tuber of
 M. macrocarpus of 
unknown age dug at Rancho Santa Ana Botanic Garden stood for many years at the entrance to the 
Administration Building.  It had been transported on a flatbed truck, was several feet in diameter, and weighed 
467 pounds, excluding several basal tubers left in the ground. Sigg, Jake, “Wild Cucumbers (Marah)” 

(California Native Plant Society, Orange County Chapter Newsletter
, May/June 2002 p.5).      About 7 species of 
the Pacific Coast.  (Munz
, Flora So. Calif. 392).
March Photo
March Photo
January Photo